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这可能是人类观测到的第一个造访太阳系的星际物体,1号望远镜首先发现了这一星际物体

截止到11月20日,这个“远方信使”相对于太阳的速度为38.3公里每秒,距离我们约为二亿公里。“远方信使”已于2017年11月1日掠过火星的轨道,并将于2018年5月通过木星的轨道,2019年1月通过土星的轨道,之后将朝着飞马座方向,离开我们的太阳系。

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这颗不寻常的“星外来客”是由檀香山夏威夷大学运营的“泛星计划”1号望远镜本月19日发现的,当时该望远镜正在执行为NASA寻找近地物体的例行夜间巡天任务。

甚大望远镜团队表示,他们还会继续对1I/2017U1进行观测,希望能确定其来自哪个星系、将飞向哪里。“现在首个星际小行星已经得到证实,我们应做好准备,未来迎接更多这类星体。”

近日,环球网科技记者从NASA官网了解到,目前已被天文学界证实,1I/2017
U1(之前称为A/2017
U1)是首个被发现的跨星际小行星。科学家们为首次发现一颗星际小行星穿过我们太阳系,感到又惊又喜。

这样的太空岩石或者彗星的存在并不让人感到奇怪——有科学家预计,这样的天体正在银河系中游荡,是行星形成后喷射的产物。当然天文学家还需要进行更多的观察以证实它的起源。最终,这个访问者需要一个名称,而目前还没有命名这样的太阳系访客的规则。

夏威夷的“泛星计划”1号望远镜首先发现了这一星际物体。图片来源:Rob
Ratkowski/夏威夷大学

因1I/2017U1已经飞过近日点并在快速远离太阳系飞往星际空间,ESO甚大望远镜项目组立即行动,开始对其轨道、亮度和颜色进行了比其他望远镜团队更精确地测量。他们分析甚大望远镜上仪器捕捉的图像后发现,1I/2017U1在周期7.3小时的自转中,亮度发生着剧烈变化,意味着其长度是宽度的10倍,这种长宽比远远超过太阳系内任意一个小行星或彗星。且其颜色与太阳系最外层星体一样呈暗红色,周围没有丝毫尘埃痕迹,这些特性综合证明1I/2017U1是一个稠密的、由岩石或高浓度金属组成的系外小行星,其不含水或冰,表面被宇宙射线照射数百万年后呈现暗红色。

据悉,2017年10月19日,A/2017 U1由夏威夷大学天文研究所的博士后研究员Rob
Weryk,使用泛星计划首座望远镜PS1(Pan-STARRS
1)巡天时发现。它来自天琴座方向,以每秒25.5公里的速度进入我们太阳系,目标是飞马座方向。

夏威夷的“泛星计划”1号望远镜首先发现了这一星际物体。图片来源:RobRatkowski/夏威夷大学

“为这一天,我们已经等了几十年了。”JPL近地天体研究中心主任Paul
Chodas说,“长期以来,人们一直在推测这些天体的存在,即这些小行星或彗星在恒星之间移动,偶尔也会穿过我们的太阳系,但这是第一次获得这样的发现。”Chodas指出:“到目前为止,一切都表明这很可能是一个星际天体,更多的数据将有助于证实这一点。”

欧洲南方天文台科学家在11月20日出版的《自然》杂志发表论文称,10月19日首个被发现的来自太阳系外的“星际访客”,经过甚大望远镜精确测定,是一个暗红色长杆形多岩石小行星,其被国际天文学会命名为1I/2017U1。ESO为它另取了一个夏威夷语名字Oumuamua,意为“远方的信使”。

NASA地天体研究中心的科学家Davide
Farnocchia称,这是他见过的最极端的轨道,在其轨道上移动速度非常快,A/2017
U1正在远离我们太阳系,并且再也不会回来了。

该天体的进入速度为25.5千米/秒,它是如此极端,以至于天文学家认为它不是太阳系内部那种典型的小行星或彗星。

与此同时,Weryk查阅“泛星计划”1号望远镜拍摄的数据后发现,A/2017
U1在头天晚上的运行数据也被记录下来。Weryk同样认为,它的运行轨迹不同于普通太阳系小行星或彗星,应该来自太阳系之外。

1I/2017U1于10月19日夜间由夏威夷大学博士后罗布·维瑞克用泛星计划(Pan-STARRS)望远镜发现。随后的一周内,全球34台望远镜分别观测到该天体,并根据其运行轨迹证实,该天体跟太阳系内小行星和彗星不同,而是来自于太阳系外天琴座方向,但当时对其是天外彗星还是天外小行星的身份还存在异议。

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