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认为机器人的大范围应用会对就业造成不利影响,在足有七个足球场大小的仓库内

“我希望我的公司有一天会实现100%自动化,”刘强东在4月份参加于马德里举行的零售会议上说。
“不需要再大量雇佣人工。”

国际机器人及智能装备产业联盟首席执行官罗军就曾经说过:「未来,将是人机协作、人机一体,人类与机器人和谐共处的美好时代。」

Clark
表示,在亚马逊组装这些机器人的同时,过去那些负责堆放塑料箱的员工,比如Scott,正在公司接受培训,成为机器人操作员。其他员工则转岗到接收站,负责手动将大箱的商品分拣到小的塑料箱内。机器人安装使用后,并没有员工被开除,亚马逊为被取代的员工寻找到了新的角色。

斯蒂尔是联邦快递在凯纳斯维尔的工厂的经理,当他看到第一个Vecna机器人时,并没有想到自己会收到解雇通知。“人们认为这会抢走他们的工作,”斯蒂尔周一上午在物流中心说到,“但随着时间的推移,他们意识到情况并非如此。”

图2:位于北卡罗来纳州联邦快递配送中心内的一个控制中心。该物流中心一直拥有很高的自动化程度,现在机器人也加入了进来

政府官员承认,该政策抑制了人口增长,使公司招聘变得更加艰难、人力成本更加昂贵。

自动化、智能化的机器人毕竟不是人,而是人们生产生活的工具,与人类不是竞争关系,也不是此消彼长的零和游戏。机器人会成为人类的伴侣,取长补短,发挥两者的优势,互相促进。

机械臂有一个拗口的名字叫做“堆垛机器人”,但是工人们赋予了这些机器人更多的个性。工人们在每个机器人身上贴上标签,把它们命名为
Stuart,
Dave或者电影《卑鄙的我》里面其他小黄人的名字。不同于肯特的仓库机器人是收购
Kiva公司研制的系统,佛罗伦萨仓库的机械臂由外部公司负责研发。

他们最初的机器人同事在仓库内不停地运输货物,由此绘制了一个三维的数字地图。几个月后,另外三个机器人也加入其中,他们的绰号分别是“幸运”、“尘土”和“内德”——其名字是对电影《三个朋友》的致敬——这些机器人利用地图来进行工作。

图4:在联邦快递的配送中心,人类和机器人肩并肩地工作着

“机器人减少了枯燥无聊的工作,”邹瑞说。

有人对此表示担忧,认为机器人的大范围应用会对就业造成不利影响,在造成不少人类工作者失业的同时加大就业压力。也有人认为机器人可以帮助很多人从高危行业中解脱出来,大量员工被科技所取代是必然的结果。

但是创业公司和研究人员正在努力克服剩下的技术障碍。在美国加州大学伯克利分校(UCB)的自动化实验室内,一个双臂机器人将机械臂轻轻落在一个箱子上。箱内装满了各种随机的物品,比如盒装即食燕麦片和玩具小鲨鱼。机器人无法识别出所有的物品,但是没关系。它将机械臂伸到货物堆上面,开始一个个分拣货物。

但是,在联邦快递中心发生的事情可能会让那些担心自己即将被智能机器取代的人感到惊讶:机器人可能会代替你的角色,但不一定抢走你的工作。是的,机器人的使用可以马上取代一些工作,假以时日,他们将取代25个工作岗位上约1300名员工的角色。但是,这个物流中心每年创造大约100个新的工作岗位——而机器人成为劳动力的主力军似乎仍然是遥远的未来。

图1:机器人的拖轮在北卡罗来纳州的联邦快递仓库中穿梭。其中五台机器已经与人类一同工作,该公司计划在未来几个月内扩大机器人的使用

包裹在高速传送带上前进。遍布整个仓库网络的机械臂将它们放在正确的轨道上,用塑料或纸板包裹起来,然后将它们放在称为“小红人”的电动冰球上——这个昵称的灵感来自于小黄人电影中的精灵生物。

即使与其他科技大厂相比,亚马逊的人力需求仍十分惊人,在全球劳动力需求上,亚马逊提供的工作机会是微软(Microsoft)的
3 倍,是 Facebook 的 18
倍。为了满足越来越多的客户订单,亚马逊俨然摇身一变成为一台招聘机器。

美国新泽西州南部,有一家亚马逊的大仓库。从去年年底,Nissa
Scott便开始在这里工作,那时,她的主要任物是将塑料箱摆放到货架上。对于Scott来说,这着实算不上有趣得工作,每个塑料箱重20多斤,在长达10个小时的工作内反复托举也令人十分疲惫。不过现在,21岁的Scott有了新的
“接班人”,在大货仓里,一只巨大的亮黄色机械臂正在摆放着货物。

在北卡罗莱纳州物流中心的二层,大多数包裹都在传送带上,该公司正准备安装一个系统,该系统能自动识别需要特殊处理的包裹。在过去,这一工作也需要有专门的工人。

图3:在北卡罗来那州的一个配送中心,联邦快递的卡车旁有各种大小的箱子

但京东集团董事局主席兼首席执行官刘强东希望在中国,这样一个曾经被称为廉价劳动力中心的国家,进一步发展这个高科技概念。

以现在工厂的工作来说,在一些特定任务,人类员工的表现还是远胜于机器人,但许多新创企业和研究团队正在努力克服剩下的技术障碍,亚马逊甚至也有赞助类似的比赛,鼓励更多的应用创新。

在分拣日常生活中各种形状的日用品时,如果是圆柱形物体或至少拥有部分平坦表面,比如铲刀、订书机、桶装薯片或管装牙刷,那么机械臂捡起物品的成功率就可以达到90%。但是如果处理形状更为复杂的物体,比如玩具鲨鱼,那么成功率就会下降。

对于在联邦快递工作了24年的老员工斯蒂尔来说,这只是朝着更大程度的、漫长而缓慢的自动化进程又迈出了一步。这一进程几十年前便以自动扫描仪和自动分类器的使用宣告开始。

自2011年开业以来,工人们就一直开着“拖拉车”,在这个占地63万平方英尺的货运仓库水泥地上,运输着大型和不规则的物品。

25岁的邹瑞就是其中之一,他是一位声音温和的工程师,在他8小时班次中的大部分时间里,他站在New
Balance运动鞋的货架旁,监控一条乳白色的机械臂。机械臂像啄米的公鸡一样上下跳动,用装有吸盘的机械手抓住包裹,然后将它们放入传送带上的集装箱中。

负责运营管理的行政总裁 Dave Clark
表示,亚马逊希望单调的任务交由机器执行,人们则负责处理需要思考的工作。

尽管亚马逊的电商业务成为了人们口中“摧毁传统零售业工作岗位”的
“罪魁祸首”,然而其抢眼的业务增速实际上也正在推着它创造出大量的就业岗位。为了高效地完成顾客订单,亚马逊对于初级仓库工人有着无止境的需求,其全球员工数量更是达到了微软的4倍和Facebook的19倍。就在上周
,亚马逊宣布将在北美开设二代总部,这意味着,50,000个新地工作机会就此诞生。

到今年3月,另外两名成员Jefe和El
Guapo也加入了机器人队伍。自动驾驶汽车鸣着喇叭,亮起警示灯,在物流中心蜿蜒穿行,旁边是大约20个仍需要人类司机操控的拖拉车。这是联邦快递中心首次大规模部署移动机器人。

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分析师表示,京东提供了对全球人工作业未来的展望——雇佣少数人管理、使用复杂的机器

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现如今,在全球范围内,亚马逊共有10万个仓库机器人被投入使用,而公司计划投入更多。机器人的加入使仓库的工作变得没有那么枯燥和繁重,同时也大幅提高效率。顾客早饭后下单的牙线,晚饭前就能收到。

但这些担忧并非毫无根据。商业研究机构麦肯锡全球研究所在最近的一份报告中预测,到2030年,由于技术驱动的自动化,美国约有三分之一的工人将不得不转行。麦肯锡合伙人崔世安表示:“人们低估了这种情况所需的时间。”那些曾需花费一部分时间开拖拉车的工人们可能会花更多的时间把箱子搬到拖车上,或者把那些箱子堆在运输卡车里,运往全国各地。不过,斯蒂尔表示,总的来说,物流中心内的劳动力将会增长,而不是缩小。

机器人团队是物流业自动化趋势的一部分,对运输和在线零售领域产生了影响。亚马逊和我们的电子商务购物习惯是促成其改变的重要原因。

他说,中国正在努力解决劳动力短缺问题。

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亚马逊位于佛罗伦萨的仓库展示了最新仓库机器人的样品。八台机械臂在该仓库投入运行,它们的主要任务是将大规模的商品分解成更小的单位,并发送到全美各地的物流配送中心。

“每个人都会有一份工作,”负责该仓库的高级经理盖伦·斯蒂尔说。“它可能是在一个不同的地方。”但是在这个车间里的大部分工作仍然需要人的敏捷性。现代机器人还不够敏捷,无法将装满随机大小的盒子的卡车卸下,或者将这些盒子装到轮毂另一端的卡车上。“人们非常善于处理各种不同形状的包裹,而且非常擅长把这些东西塞进狭小的空间,”负责亚马逊机器人技术工作的戴夫·克拉克说,“今天的机器还跟不上人类的速度。”

北卡罗来纳州中心已经实现高度自动化,超过80%的包裹通过传送带、扫描仪和不需要人工劳动的分类器系统进行自动分拣。当一辆装满包裹的卡车到达时,工人们将笨重的物品装上与机器人连接的拖车上。一旦这些拖车满了,他们就按下一个按钮,就会把拖车送过去。机器人配备了激光传感器、照相机和其他导航工具,当人们或其他车辆挡道时,机器人就会停下来。在某些情况下,它们甚至会选择其他路线行进。

福特表示,一系列重复性工作岗位将会消失——全球咨询公司麦肯锡预测,到2030年,机器人可以取代近三分之一的美国劳动力——并且将有一批新的高技能岗位出现。

过去在亚马逊纽泽西的仓库,Scott 面前总是堆叠着各种收纳箱,10
小时的轮班中,经常必须搬运这些重达 11
公斤的箱子来回移动,这并不是令人兴奋的工作。

或许没有任何一家公司像亚马逊这样,同时面对着自动化带来的焦虑和希望。

联邦快递在过去几个月测试了5个Vecna机器人后,表示将开始测试新的20个机器人,以替换现在所有的拖拉车。然后,它可能会把这个项目扩展到全国的其他中心。DHL在将移动机器人从两个初创公司——Locus和Fetch——投入到其全球物流中心的两个小中心之后,也达到了类似的程度。
随着六年计划的开始,亚马逊的发展更加深入。克拉克说,公司已经在美国、加拿大、欧洲和日本的26个分拣中心部署了超过10万个Kiva机器人。此外还有大约有30个由外部公司建造的机械臂,正在帮助将标准集装箱运送到一些物流中心里。但即使是在亚马逊内部,对人工劳动力需求的增长也比对机器人劳动力的需求快得多。自从收购了Kiva,并部署了第一批机器人之后,亚马逊的员工人数已经增加了30万人。克拉克说:“最大的问题是劳动力不足,我不认为这种情况会改变。”

但是,随着工厂内部自动化程度的增加和纺织工作转移到海外工厂,当地的经济也开始衰退。安德鲁·布罗德说:“其他地方都普遍繁荣,这里的情况却是另一番景象。”他是格林斯博罗市北卡罗莱纳大学的高级研究员,负责跟踪当地的经济情况。当地的失业率为4.6%,略高于全国4.1%的失业率。布罗德估计,联邦快递在2011年开设了配送中心,像这种配送中心的建设能产生一种助力,创造多达12万个就业机会,其中大部分都流向了没有高中学历的工人。

“我想推动这项技术的普及,”邹瑞说。“我想推动它在更广泛领域的应用。”

Ford 认为,亚马逊减少招聘人力的决定,只是时间上的问题。

这是一项巨大的工程,但是整个过程大多数都是自动完成的。研究团队将模型输入神经网络,神经网络学习识别潜在任何形状的数字对象的相似点。然后研究团队将神经网络嵌入双臂机器人中,机器人便可以在任何形状的实物上寻找出抓取时的着力点。

企业依赖机器人的愿望仍然强烈。“联邦快递已经在探索机器人在其中心外的水泥地上使用机器人的问题,工人们在此用叉车和其他车辆运送货物,”丹格尔说。

联邦快递在过去几个月测试了5个Vecna机器人后,表示将开始测试新的20个机器人,以替换现在所有的拖拉车。然后,它可能会把这个项目扩展到全国的其他中心。DHL在将移动机器人从两个初创公司——Locus和Fetch——投入到其全球物流中心的两个小中心之后,也达到了类似的程度。随着六年计划的开始,亚马逊的发展更加深入。克拉克说,公司已经在美国、加拿大、欧洲和日本的26个分拣中心部署了超过10万个Kiva机器人。此外还有大约有30个由外部公司建造的机械臂,正在帮助将标准集装箱运送到一些物流中心里。但即使是在亚马逊内部,对人工劳动力需求的增长也比对机器人劳动力的需求快得多。自从收购了Kiva,并部署了第一批机器人之后,亚马逊的员工人数已经增加了30万人。克拉克说:“最大的问题是劳动力不足,我不认为这种情况会改变。”

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